Tara Roberts está em uma missão em busca de história negra no fundo do mar

  Tara Roberts

Fonte: Wayne Lawrence / National Geographic



Ao longo do ano passado, a Exploradora da National Geographic e bolsista de storytelling Tara Roberts tem acompanhado uma equipe totalmente negra de mergulhadores especialistas de uma organização sem fins lucrativos chamada Diving With A Purpose em busca de pistas, fragmentos e artefatos sob o oceano que possam ajudar juntos a complexa história do comércio global de escravos para os negros americanos e, esperançosamente, as histórias dos africanos escravizados que perderam suas vidas durante a terrível jornada. Roberts compilou algumas de suas descobertas em uma série de podcasts de 6 partes para a National Geographic chamada Nas Profundezas , onde ela disse que espera reimaginar e reformular a história de origem dos africanos nas Américas de uma maneira que possa ser usada para capacitar e humanizar a história cheia de dificuldades dos negros americanos.

Sob as profundezas do Oceano Atlântico encontram-se histórias não contadas da Passagem do Meio e da jornada árdua de quase 12,5 milhões de africanos que foram forçados à escravidão. Alguns historiadores sugerem que o tráfico transatlântico de escravos começou no início do século 15, como colônias espanholas e estados-nação europeus como França, Dinamarca e Inglaterra vasculharam a costa oeste em busca de escravos africanos, que desempenhariam um papel fundamental na construção da América do Norte e do mundo atlântico.

Os africanos escravizados eram tratados como mercadorias humanas, carregados em enormes navios de carga e acorrentados juntos em celas apertadas por meses a fio. Sem saber de seu destino, os capturados foram enviados para diferentes partes do mundo, perdendo suas famílias, suas identidades e até suas vidas ao longo da tumultuada jornada.

Milhões de pessoas a bordo morreram de fome e superaquecimento. Muitos recorreram ao suicídio para se libertar de séculos de escravidão. Revoltas e seqüestros de piratas fizeram com que quase 500 navios ao longo do comércio triangular afundassem e naufragassem, varrendo milhares de africanos escravizados para debaixo d'água, onde perderiam sua rica herança e história no fundo do oceano. Agora, Roberts está procurando descobrir a história não contada e escassamente documentada das centenas de naufrágios de escravos que ocorreram durante o comércio transatlântico de escravos.

O trabalho de cura poderia começar consertando a comunidade negra passado traumático e equívocos sobre a água , disse Roberts MADAMENOIR durante uma entrevista emocional.

“Eu nunca soube e nunca pensei que poderíamos ter uma relação tão profunda com a água. Éramos mergulhadores experientes. Éramos nadadores experientes. Nós éramos fabricantes de canoas. Nós ganhamos a vida fora da água desde os anos 14 ou 15”, revelou Roberts. A curiosa exploradora passou parte de seu tempo pesquisando a cultura aquática negra com Kevin Dawson, especialista e associado professor de história da Universidade da Califórnia.

“Descobrir que os europeus costumavam contratar africanos ocidentais como mergulhadores para ajudar a resgatar navios nos anos 1400 ou 1500. Eu fiquei tipo uau, o quê?” ela continuou, observando outro fenômeno histórico que “não chegou ao podcast”.

“Kevin encontrou algumas evidências que indicam que os europeus que queriam escravizar os africanos podem ter como alvo a África Ocidental em particular, por causa dessas habilidades aquáticas. Na época, os europeus pararam de nadar e pararam de se envolver com a água por motivos médicos e religiosos. Toda essa riqueza estava sendo transportada através do oceano. Navios estavam afundando e tesouros estavam sendo perdidos. Eles precisavam de pessoas para ajudar a salvar essa riqueza. Então, o pensamento é que alguns desses europeus podem ter realmente cobiçado nossas habilidades e habilidades aquáticas. É uma grande parte da nossa história que está faltando ou foi mal interpretada. Parece muito importante para mim que estamos revivendo essas histórias, realmente vendo quem somos e de onde viemos, de onde viemos.”

Estima-se que 35.000 navios percorreu a rota comercial triangular da Europa para a África, depois da África para as Américas, apenas para fazer a penosa jornada de volta à Europa em busca de mais carga humana para construir o Novo Mundo. Dos 10,7 milhões que sobreviveram à viagem indisciplinada, 1,8 milhão de pessoas morreram ao longo do caminho.

No episódio dois de Na Profundidade s, Roberts juntou-se ao cofundador da Diving With a Purpose, Kevin Stewart, e a Associação Nacional de Black Scuba Divers em sua busca desesperada para encontrar o Guerreiro, um navio pirata espanhol cheio de escravos ilegais que afundou perto de Florida Keys em 1827.

  Tara Roberts

Fonte: Cortesia de NatGeo / National Geographic

De acordo com Roberts, o navio espanhol navegou pelo Atlântico e sequestrou outros navios negreiros, roubando centenas de africanos para levar de volta a Havana, mas durante esse tempo o tráfico de escravos foi abolido. Em 19 de dezembro de 1827, a perseguição dos piratas ladrões finalmente chegou ao fim quando um navio de patrulha chamado H.M.S Nimble descobriu a embarcação ilegal navegando ao longo do estreito da Flórida. O Nimble perseguiu o Guerrero por quase seis horas enquanto os dois navios opostos disparavam mosquetes e canhões um para o outro. Eventualmente, o Guerrero caiu no recife da Flórida, deixando centenas de africanos a bordo indigentes no mar. De acordo com Stewart, estima-se que 561 escravos estivessem a bordo do Guerrero. Quarenta e um deles morreram, mas o que aconteceu com aqueles que sobreviveram?

“Eles foram colocados no limbo na Flórida porque o comércio de escravos se tornou ilegal”, disse Roberts sobre o que foi descoberto até agora sobre o navio pirata. “Os que foram “libertados” do navio foram levados para a Flórida, que fica meio erguida na costa de Key Largo. Eles foram levados para St. Augustine, eu acredito, e eles foram obrigados a esperar enquanto os tribunais tentavam descobrir o que fazer com eles.

Enquanto aguardavam seu destino nos tribunais, muitos dos sobreviventes foram forçados a trabalhar nas plantações por quase um ano até serem finalmente enviados de volta à África Ocidental.

'Sei que alguns pesquisadores tentaram rastrear e ver se conseguem encontrar o que aconteceu com eles', disse Roberts, mas a busca ainda continua. O Sr. Stewarts e a equipe de Mergulho com Propósito estão procurando o Guerrero desde 2003.

Podia-se imaginar o nível de angústia e medo que os africanos escravizados experimentaram enquanto lutavam para sobreviver no porão de carga durante o número incontável de viagens feitas ao longo da Passagem do Meio, mas havia histórias de desafio e rebelião entre essas perigosas jornadas. Alguns grupos se levantaram e lutaram contra as autoridades, libertando-se de seus grilhões e fugindo para a liberdade. Os escravos cuidadosamente orquestraram revoltas no porão usando táticas discretas.

“Algumas pesquisas indicaram que as pessoas se comunicavam via som com batidas batendo no chão ou nos dois lados dos barcos. Sabemos que a música e as canções eram uma forma de comunicação e muitas vezes esses caçadores de escravos enchiam seus navios com pessoas de diferentes etnias. Então eles podem ter falado línguas diferentes e os caçadores de escravos queriam dificultar a comunicação deles”, explicou Roberts.

“Acho que eles conseguiram se comunicar por meio desses meios. Talvez houvesse significados semelhantes de músicas ou músicas que soassem diferentes, mas elas vieram de uma raiz semelhante. Nós sabemos, isso é algo que eu nunca pensei, e meio que me impressiona quando penso nisso, que nos navios, onde havia rebeliões, que muitas vezes essas rebeliões eram lideradas pelas mulheres nos navios . Como eles fizeram isso? Nós não sabemos. Provavelmente nunca saberemos com certeza.”

Como os afro-americanos lidam com essa história difícil e as pessoas do continente veem ou entendem essa experiência complexa? No episódio quatro do podcast, Roberts se encontra bem no meio de Benin e Togo, onde ela foi capaz de refazer sua rica ascendência. Primeiro, ela parte para Benin, que era o segundo maior porto de escravos no comércio triangular. Roberts caminhou pela trilha emocional dos escravos, onde homens, mulheres e crianças africanos foram sequestrados de suas aldeias e enviados para os portos. Eles foram mantidos no “barracoon” – um recinto apertado onde os escravos africanos foram confinados por meses a fio até que os navios coloniais chegassem. Roberts também andou pela “Árvore do Esquecimento”, uma tática de divisão que os senhores de escravos usariam para diminuir a identidade, a cultura e a história de homens e mulheres antes de embarcarem no navio negreiro.

  Tara Roberts

Fonte: Wayne Lawrence / National Geographic

Aqui é onde a água se torna perigosa. Há evidências históricas documentadas de que muitos poderosos reis africanos e colônias em países como Benin e Gana capturados e vendidos escravos aos portugueses, franceses e ingleses. Como nos reconciliamos com esse fato como afro-americanos? Roberts disse que a questão é muito delicada e ainda mais difícil de descompactar.

“Acho que porque não somos capazes de traçar nossas raízes de volta a um país específico, achatamos a África neste pequeno “a” em vez de um “A” maiúsculo. Quero dizer, o que mudou para mim é realmente lutar com essa ideia de que 54 países compõem o continente africano. Essa ideia de que há uma África unificada que nos aceitaria é uma maneira muito ocidental e colonial de olhar para a África. E nunca pensei nisso até esta viagem.”

No programa, Roberts luta com sua própria identidade enquanto tenta se conectar com os moradores do continente, mas de alguma forma ela acaba se sentindo uma estranha. Não era o doce abraço que ela esperava receber durante sua visita, mas um amigo a desafiou a ver o continente de forma diferente.

“Em algum nível, comecei a pensar que a expectativa de que todo este continente com suas raízes complexas, culturas complexas, todos nos abraçasse de maneira semelhante. Volta a essa ideia de brancos vendo o continente e dizendo, é tudo igual porque você é da mesma cor. Mas na verdade, como na África do Sul, os negros nunca foram escravizados. É por isso que eles acabaram puxando pessoas da Índia e da Malásia, e essas pessoas foram escravizadas. Mas é claro que a África do Sul tem uma história de apartheid, com a qual podemos nos identificar. Há um histórico de discriminação e violência contra corpos negros, mas é uma conversa muito diferente. Cada país tem essas relações realmente diferentes com a escravidão e o tráfico de escravos. Essa ideia de que um grupo étnico se daria completamente com outro grupo étnico também é uma forma de achatar essa história.”

Quando se trata do tema da escravidão no continente, Roberts nos desafiou a olhar para a questão com uma lente mais ampla.

“Nossa história em todo o mundo está cheia de vizinhos lutando entre si, guerreando entre si, mas simplificamos a África para pensar que esse não era o caso. Havia escravidão dentro da África e, particularmente, no Reino de Dahomey no Benin e no Togo. Eles eram famosos por atacar outros grupos étnicos, tentar expandir seu território, capturar pessoas e vendê-las como escravos. Há uma história complicada de escravidão, uma história complicada de culturas e etnias e não sei se nós, como americanos, realmente entendemos a história africana”, continuou ela.

“Quando fui, tive muitas experiências diferentes. Eu não conseguia entender por que as pessoas me viam como americana e não africana. Por que eu não estava sendo abraçada como uma irmã voltando para casa? Meu amigo realmente me desafiou a pensar em outra camada em torno dessas questões. E agora, minhas perguntas são mais como, o que é essa coisa chamada de preto? E com o que estamos realmente conectados? O que estou descobrindo é que ainda enquanto viajo pelo continente, existe essa identidade que criou a negritude, mas talvez não pareça do jeito que pensamos que pode parecer. E talvez seja muito mais complicado do que pensamos que deveria ser.”

Roberts nem começou a arranhar a superfície da história africana. Há muito mais para descobrir e milhões de histórias ainda escondidas nas profundezas do oceano que permanecem enterradas, esperando para serem descobertas. Em fevereiro, a exploradora ocupada e ex-editora da Essence fez história, tornando-se a primeira mulher afro-americana a aparecer na capa da National Geographic, uma honra que ela disse ser realmente “incrível”.

“Esta é uma revista que eu cresci lendo quando era mais jovem. A maioria dos escritores que cobriam o mundo não se parecia comigo. Eu costumava querer ser um escritor que pudesse sair e explorar e contar histórias sobre o que encontrei. Então, para avançar para este dia, onde não só estou na capa, o que é lindo e incrível, mas quase mais do que isso para mim, porque sou um escritor, sou como se minha história estivesse, escrevi uma reportagem de capa para a National Geographic!” Roberts disparou.

“Isso é o que me impressiona, quase mais do que a foto, porque eu imaginava isso quando criança. É uma sensação incrível.”